Cuando el chef Todd Leonard cumplía su misión en Ohio, su comida de la noche era macarrones y queso listos para usar mezclados con agua hirviendo y salsa, que contenían la mantequilla y la leche.

"Esa fue mi cena para probablemente la mitad de mi misión. "Solo estaba tratando de sobrevivir y hacer la obra del Señor", dijo, riendo.

Ninguno de los compañeros del entonces élder Leonard hubiera adivinado que estaban sirviendo con un futuro campeón nacional de cocina.

El verano pasado, el miembro de toda la vida fue nombrado Chef Nacional del Año 2018 en la convención nacional de la American Culinary Federation en Nueva Orleans. Se cree que es el primer Santo de los Últimos Días que reclama el título de cocina nacional.

“Para mí, es el premio más prestigioso en nuestro país para los chefs; Es un gran honor ”, dijo a Church News.

Entonces, ¿cómo un chico criado lejos de los centros de comida internacionales como la ciudad de Nueva York o San Francisco (un orgulloso nativo de Cottonwood Heights, Utah) terminó siendo uno de los principales chefs de Estados Unidos?

Todo comenzó con el escultismo.

"Estaba trabajando en mi insignia de mérito de cocina como un Scout de 11 años", dijo. "Estaba en un campamento con mis padres y tuve que hacer un desayuno con un kit de desorden".

Sus huevos revueltos fueron un éxito y su carrera culinaria comenzó a afianzarse. El primer trabajo de Leonard fue trabajar como ayudante de autobús en un restaurante del área de Salt Lake. Un par de años más tarde fue ascendido a la cocina. Cocinó en varios restaurantes antes de su misión, aprendiendo los entresijos de los cuchillos, espátulas y coladores del chef.

Aún así, como lo atestigua su dieta misionera de macarrones con queso, dejó de lado sus ambiciones culinarias para el trabajo misionero en Ohio. Cocinó varias veces para los investigadores y ocasionalmente ayudó en fiestas de barrio.

La medalla del Chef Nacional del Año cuelga alrededor del cuello del Santo Día de los Últimos Días, Todd Leonard.
La medalla del Chef Nacional del Año cuelga alrededor del cuello del Santo Día de los Últimos Días, Todd Leonard. Foto: Foto cortesía de Jim McCulloch, Utah Valley University.

"Pero yo estaba allí para bautizar a la gente", dijo.

Cuando regresó de su misión, regresó a la cocina, completando su educación culinaria en el Salt Lake Community College. También comenzó una familia. Él y su esposa, Michelle, son los padres de cuatro hijos. Pertenecen al Distrito 9 de River View, Estaca Draper Utah River View.

Su carrera profesional y su testimonio lo guiaron a una posición de chef en el edificio conmemorativo de José Smith. Durante ocho años, sus funciones incluyeron la supervisión del restaurante Garden y la apertura del Café Nauvoo.

“Me encantó trabajar para la Iglesia en esa capacidad. Yo alimenté a mucha gente buena ", dijo.

Un honor frecuente y alto que tenía era preparar una comida o tal vez un batido especial para una Autoridad General.

Un querido líder de la Iglesia una vez pasó por su cocina para agradecer personalmente al chef.

"Me dijo: 'Esa era una pieza noble de costilla'. – Corté su pieza un poco más gruesa, por supuesto.

Hace doce años aceptó un trabajo de profesor en la Universidad de Utah Valley, donde ahora preside el departamento de artes culinarias.

Leonard disfruta compartir sus conocimientos profesionales con sus alumnos, pero admite una racha competitiva. Hace varios años, presenció el concurso del Chef Nacional del Año como espectador y supo que quería hacer una carrera por el título.

Su primera oportunidad en el evento se produjo hace siete años, luego de reclamar el título de chef regional superior occidental. Pero su preparación, dice de buen humor, fue interrumpida por un viaje de pioneros de estaca.

Antes de calificar para la competencia nacional, aceptó una llamada para cocinar para la caminata de estaca. Inicialmente pidió ser liberado de la tarea para poder concentrarse en la competencia, pero su corazón le dijo que pertenecía a la caminata. Así que incluso cuando sus competidores estaban haciendo los preparativos finales para los nacionales, Leonard estaba preparando comidas para cientos de jóvenes hambrientos y cansados. (Y, sin duda, establecer un estándar de menú increíblemente alto para todos los futuros viajes pioneros).

"No estábamos comiendo Johnnycakes", dijo.

Leonard viajó directamente de la caminata al aeropuerto y luego a la competencia nacional. Perdió, pero se fue decidido a regresar un día y reclamar el título de chef principal.

Su oportunidad llegó a principios de este año cuando nuevamente ganó el campeonato regional del oeste, asegurando un lugar para la convención de Nueva Orleans.

Leonard y sus cuatro competidores, todos campeones regionales, tuvieron 90 minutos cada uno para preparar una comida de cuatro platos para ser juzgados por sus colegas chefs expertos en sabor, presentación y saneamiento. Dos aprendices de estudiantes, AnnaLis Nielsen y Lydia Harris, lo ayudaron.

"Trabajar con el Chef Todd ha sido una de las mejores experiencias de mi vida", dijo Harris, quien pronto cambiará su "toque blanche" por un gorro de cocinero en la Misión Washington Vancouver. "Es un buen mentor y aprecio los conocimientos que he adquirido como chef. Él me ha ayudado a comprender la importancia de cocinar con tu corazón y de encontrar verdaderamente alegría en él ”.

Un juez toma notas mientras el chef Todd Leonard prepara una comida de cuatro platos en la competencia del Chef Nacional del Año 2018 en Nueva Orleans.
Un juez toma notas mientras el chef Todd Leonard prepara una comida de cuatro platos en la competencia del Chef Nacional del Año 2018 en Nueva Orleans. Foto: Foto cortesía de Jim McCulloch, Utah Valley University.

Usando las tres proteínas requeridas (mejilla de cerdo, ostras y pescado rojo), el chef desarrolló un menú que consta de 23 ingredientes. El primer plato solo incluyó la mejilla de cerdo asada del sur con papas delfines, hojas de mostaza salteadas, puré de pimiento rojo y chalotes y pimientos fritos Cajun.

"Practicamos 16 recorridos antes de la competencia; lo teníamos todo memorizado, así que no hubo adivinanzas", dijo.

La bendición del sacerdocio previa al evento de su padre le dio la bienvenida a la paz espiritual. Sus dos aprendices ofrecieron ayuda especializada. Y su esposa, Michelle, estaba a su lado cuando se anunció al chef ganador.

"Tengo 42 años y finalmente lo logré", dijo. "Fue super divertido".

La preparación de alimentos para otros también puede ser una experiencia edificante y edificante, dijo. Las emociones llenan al chef cada vez que lee los relatos sagrados de Cristo sirviendo la última cena o alimentando a sus discípulos.

"Cocinar es increíble", dijo. "La comida sigue siendo una tradición que puede unir a las familias y hacer una diferencia en nuestras vidas".

El anterior artículo es una traducción automática y en tiempo real del original en inglés que puedes consultar en el artículo “https://www.thechurchnews.com/members/2018-11-23/latter-day-saint-nabs-top-chef-award-in-new-orleans-national-cooking-competition-48476“.